Le titanesque nombre de fourmis sur terre

C’est une question que vous vous êtes peut-être déjà posée : combien y a-t-il de fourmis sur la planète ? Cela représente plus que tous les oiseaux sauvages et les mammifères réunis…

Rédigé par Stéphanie Haerts, le 25 Sep 2022, à 18 h 45 min
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Les fourmis sont partout. Alors que plusieurs études ont essayé d’en estimer le nombre, la dernière en date publiée dans la revue scientifique américaine PNAS, en compte pas moins de 20 millions de milliards.

Des millions de milliards de fourmis sur Terre

Des centaines d’études ont été réalisées sur les fourmis. Mais selon une dernière estimation publiée dans la revue américaine Proceedings of the National Academy of Sciences (PNAS)(1),on compterait 20.000.000.000.000.000 de ces spécimens sur Terre. Et ces chiffres pourraient être en dessous de la réalité. « Quiconque a regardé les fourmis et s’est rendu compte qu’il y en avait beaucoup, s’est probablement demandé combien il pouvait y en avoir au total. C’est juste une question qui préoccupe les gens », a déclaré Patrick Schultheiss de l’Université de Hong Kong, qui a codirigé l’étude avec sa collègue Sabine Nooten à l’Université Julius Maximilian de Würzburg en Allemagne.

Ces dernières sont apparues sur Terre il y a 100 millions d’années. Ce sont des êtres vivants incroyables travaillant en collectivité. Ces petits êtres sociaux sont capables de se diviser le travail afin d’être plus productifs. Pour se nourrir, ces insectes pratiquent également l’agriculture en élevant elles-mêmes des champignons.

“Dans la vie, tout est question de proportions. Si l’on était des fourmis, le caniveau nous semblerait l’embouchure de l’Amazone.”

Combien de fourmis sur terre ? 465 études analysées

Jusqu’ici il était encore difficile de déterminer précisément combien de fourmis peuplaient la planète. De nombreux résultats sont parvenus à un nombre moins élevé que la réalité. Précédemment, le compte de fourmis se basait sur la population entière d’insectes afin de déduire combien de fourmis vivaient sur Terre. Dans cette nouvelle étude, les chercheurs se sont basés sur 465 études qui avaient mesuré localement le nombre de fourmis.

Ces études consistaient à mesurer combien de fourmis passaient sur une parcelle durant un certain temps. Une autre technique analysait le nombre de fourmis sur une parcelle définie de feuillages au sol. Grâce à ces deux techniques, les scientifiques ont estimé que la biomasse des fourmis sur Terre s’élevait à 12 millions de tonnes soit 20 % de la biomasse des humains. Un chiffre qui donne le tournis puisque cela est plus important que la biomasse des oiseaux et des mammifères sauvages ensemble.

Dans la vie, tout est question de proportions. Si l’on était des fourmis, le caniveau nous semblerait l’embouchure de l’Amazone.
De Quino - Mafalda

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Une abondance de fourmis

Les fourmis sont partout. Elles ont été trouvées sur chaque continent. « Il y a cependant encore des lacunes dans nos connaissances, car la plupart des comptages de fourmis ont été effectués au sol, plutôt que dans les arbres ou sous terre », a détaillé Patrick Schultheiss. Mais certaines régions comme l’Afrique centrale et l’Asie centrale comptaient peu de données concernant les fourmis, ce qui signifie que leur nombre pourrait être encore plus élevé, comme le note l’étude. « Il est de la plus haute importance que ces manques soient comblés, afin de fournir une image complète », ont précisé les chercheurs.

Actuellement, 15.700 espèces et sous-espèces de fourmis sont connues. Les fourmis sont essentielles dans de nombreux écosystèmes. Ces insectes dispersent notamment les graines. De plus, elles permettent de renouveler le sol et ainsi de favoriser la croissance des nutriments.

Illustration bannière : Combien de fourmis peuplent la terre – © RusticBoy
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