Comment les chiens font-ils pour retrouver leur chemin ?

Si le flair peut expliquer comment les chiens retrouvent leur route, on s’est longtemps demandé comment ils se dirigent dans des endroits inconnus.

Rédigé par Paul Malo, le 23 Jul 2020, à 10 h 39 min

Selon une toute nouvelle étude, quand les chiens se trouvent dans un lieu inconnu, ils peuvent se servir du champ magnétique terrestre pour retrouver le chemin le plus direct pour rentrer.

Les chiens de chasse retrouvent leur route en utilisant le champ magnétique

Comment les chiens perdus font-ils pour retrouver leur chemin ? Jadis, le périple de Lassie faisait rêver les enfants. Mais au-delà de ce qui peut se dire et se raconter sur la capacité incroyable des chiens à retrouver leur route, qu’en est-il en réalité ? Une équipe de chercheurs s’est sérieusement penchée sur la question. Pour en avoir le coeur net, elle a équipé 27 chiens de chasse de colliers GPS et de caméras d’action, et les a laissés errer librement dans des zones boisées.

622 périples canins passés au crible

Selon un article publié dans la revue eLife le 7 juillet 2020, ces chercheurs ont ensuite analysé les données de 622 périples canins(1). « Lors du retour à la maison, les chiens ont soit suivi leur trajet aller, soit emprunté un nouvel itinéraire », explique l’étude. « La trajectoire d’arrivée pendant le dépistage a commencé principalement par une courte course (environ 20 mètres) le long de l’axe géomagnétique nord-sud, quelle que soit la direction réelle du retour »… une course appelée « course à la boussole ».

La « course à la boussole »

chien gps

Le chien ne prend pas forcément la même route au retour – © Ivan Sommer

Cela laisserait supposer que, pour retrouver leur chemin dans un endroit inconnu, les chiens commencent par rétablir leur course en s’aidant du champ magnétique terrestre. La végétation ne leur permettait a priori pas de se repérer grâce à des indices visuels, le soleil même étant caché par la végétation.
En effet, souligne l’étude, « Au total, 27 chiens de chasse de dix races étaient équipés d’un collier GPS et dans plusieurs cas également d’une caméra d’action capturant une partie de la tête du chien, fournissant ainsi des informations sur ses mouvements, son comportement et le paysage devant et autour du chien. »

« Il y a près d’un siècle, les premières études conçues pour examiner les capacités de navigation chez les chiens ont été effectuées, révélant un succès de retour même si elles étaient déplacées vers des sites inconnus », souligne l’étude.

Désormais, il semble bien que la « course à la boussole » permette bien à l’animal de redresser sa course et de définir quel est le chemin le plus direct pour rentrer à la maison. Reste maintenant à effectuer d’autres études pour approfondir ce constat, mais aussi plus largement voir si cette capacité est ou non commune avec d’autres mammifères.

Illustration bannière : Le chien trouve son chemin sans gps et parfois sans reprendre la même route qu’à l’aller – © sanjagrujic
Références :
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