Ambre gris : le ‘vomi de cachalot’ qui vaut des millions

Les cachalots rejettent une substance nommée l’ambre gris très utilisé dans la parfumerie. Ces drôles de rochers sécrétés par les cachalots qui échouent sur les plages valent aujourd’hui de l’or.

Rédigé par Stéphanie Haerts, le 24 Jan 2021, à 18 h 28 min
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Ces blocs d’ambre gris rejetés par les cachalots peuvent peser jusqu’à 100 kilos comme celui retrouvé par un pêcheur en Thaïlande

Un rocher d’une grande valeur

En Thaïlande, un pêcheur, Narit Suwansang, a trouvé un rocher s’apparentant à de l’ambre gris. Ce vomi de baleine pourrait valoir plusieurs millions de dollars. Selon les informations rapportées par le journal local Thai Rath, les experts pensent qu’il pourrait s’agir d’ambre gris.

Si la substance est authentifiée comme de l’ambre gris, un homme d’affaires de Phuket est prêt à payer Narit 960.000 baht soit 26.281 euros au kilo. Ce rocher qui pèse 100 kilos pourrait donc être estimé à plus de 3 millions de dollars. Une chance pour ce thaïlandais car l’ambre gris est très rare. Autrefois très chassés, les cachalots sont aujourd’hui une espèce protégée. C’est ce qui a fait que l’ambre gris est devenu très coûteux, son prix pouvant monter à 10.000 euros le kilo.

Qu’est-ce que l’ambre gris ?

ambre gris

On trouve parfois de l’ambre gris (ici noir) sur les rivages – © alybaba

L’ambre gris est secrété par le système digestif des cachalots macrocéphales. Ce sont le résultat de restes non digestibles de proies comme les becs des pieuvres, des calamars ingérés par le cachalot. Ces restes peuvent blesser les parois de l’appareil digestif de l’animal. Pour protéger son estomac et soigner ces blessures, le cétacé sécrète une substance similaire à celle des cailloux. Il la rejette ensuite par les matières fécales mais il est aussi régurgité par les cachalots sous forme de vomi.

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Cette substance a l’apparence d’une pierre grise et noire, qui flotte ensuite dans la mer et arrive souvent près des pays bordant l’océan Indien. L’ambre gris est très recherché du fait de sa puissance odorante unique. Il faut une longue macération dans les eaux marines pour obtenir sa valeur olfactive. Dans l’ancien temps, il était utilisé comme encens, consommé comme médicament ou encore pour parfumer les gants. On lui attribue également certaines vertus. L’ambre gris pourrait rendre plus persévérant et fixer les désirs. On le recherche aussi pour ses propriétés aphrodisiaques.

L’ambre gris, très utilisé en parfumerie

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Les cachalots émettent cette substance qui était très utilisée en parfumerie après transformation – © Willyam Bradberry

L’ambre gris est ainsi une substance très parfumée. Aujourd’hui, il est particulièrement utilisé dans l’industrie du parfum comme infusion, teinture ou extrait. Il suffit de le laisser sécher au soleil plusieurs mois. Son parfum devient alors de plus en plus intense et agréable. Chaque bloc possède une odeur différente. L’ambre gris est aujourd’hui une matière première utilisée dans les parfums.

Son odeur unique décrite comme fleurie, musquée et boisée est très rare. Il est également utilisé comme fixateur afin de mieux durer sur la peau. « L’ambre gris est extrêmement rare, et on estime qu’il est présent chez seulement 1 % des cachalots, qui sont eux-mêmes peu communs », indique Chua Aik Hwee Marcus, conservateur du musée d’histoire naturelle Lee Kong Chian de Singapour dans des propos rapportés par Vice.

Illustration bannière : Ambre gris : cachalot au large du Sri Lanka – © Shane Gross
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