Que dit la baleine bleue qui chante de jour ?

Des chercheurs de Stanford ont réussi à comprendre le chant des baleines bleues grâce à des années d’enregistrements sous-marins.

Rédigé par Stéphanie Haerts, le 11 Oct 2020, à 7 h 56 min

Les scientifiques de l’université californienne ont pu démontrer que les baleines bleues modulaient leurs chants avant de commencer leur migration. un début de décryptage de la langue des baleines ?

Chant des baleines bleues : en avant la migration !

L’été, les baleines bleues vivent dans les eaux plus fraîches et riches en krill des hautes latitudes afin de s’y nourrir, puis migrent dans les eaux tropicales ou subtropicales pour passer l’hiver. Même si depuis des années, on en apprend toujours un peu plus sur ces fabuleux cétacés, le mode de communication de ces animaux marins, le fameux chant des baleines, reste mystérieux aux oreilles des humains.

Les scientifiques ont essayé d’en savoir plus en déposant un hydrophone à 900 mètres de profondeur au large de la Californie. Cet équipement a permis d’écouter le chant des baleines. Le micro a enregistré les baleines bleues du Pacifique Nord-Est. Les chercheurs ont également équipé les baleines de balises à ventouse pour mieux capter les sons.

Fascinant : écoutez les chants des baleines

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Ils ont observé tout particulièrement la Balaenoptera musculus, également nommée rorqual bleu, que l’on trouve dans l’Atlantique Nord et le Pacifique Nord, et pouvant dépasser 30 m de long et 170 tonnes.
Actuellement, cette baleine est l’animal le plus imposant vivant sur Terre. Son corps est assez long et fin malgré sa corpulence. Autre particularité étonnante, ces baleines produisent le son le plus haut, leurs cris peuvent atteindre 188 décibels. Il faut noter que nos oreilles humaines ne peuvent pas entendre au-delà de 130 décibels.

Des milliers d’heures de sons enregistrés

Pour en savoir plus sur ces sons du chant des baleines, les universitaires ont analysé des milliers d’heures d’enregistrement. Ils ont notamment étudié l’intensité des chants des cétacés et le ratio entre les chants de nuit et de jour.

Les chercheurs indiquent dans une étude publiée le 1er octobre 2020 dans la revue Current Biology qu’ils ont repéré une signature acoustique dans les chants qui précédaient la migration des baleines bleues(2). C’est à ce moment que ces animaux gigantesques partent du territoire où ils se nourrissent au large des côtes nord-américaines pour migrer vers un autre endroit où ils pourront se reproduire au large de l’Amérique centrale.

Les baleines chantent le jour avant de migrer

Durant l’été et l’automne, au moment où ces cétacés se nourrissent le plus, les baleines bleues chantent essentiellement la nuit et tout particulièrement au mois de septembre. C’est à cette période qu’elles font leurs réserves en plancton.
Cependant, dès lors qu’elles s’apprêtent à s’éloigner des côtes de la Californie à partir du mois de décembre, elles entament leurs chants le jour. C’est à ce moment que ces géants des mers se décident à rejoindre la zone de reproduction plus au sud. En juillet, elles remonteront à nouveau vers le nord.

L’étude a permis de comprendre que leurs chants sont donc associés à leur comportement. Ces informations pourraient notamment permettre de mieux protéger ces baleines menacées par le réchauffement climatique et l’acidification des océans. Ces mammifères aquatiques sont également en voie de disparition du fait de l’activité humaine, principalement la chasse et la pollution engendrée par l’Humain. Sur les 250.000 baleines bleues que comptait la planète au XXe siècle, seules 5.000 seraient encore en vie.

En anticipant leur migration, les humains pourraient par exemple éviter les collisions avec les navires.

Illustration bannière : Des chercheurs ont identifié la signature acoustique de la migration des baleines bleues © Andrew Sutton
Références :
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